تأسس الاتحاد الجغرافي الدولي في بروكسل في عام 1922م. ومع ذلك، فإن تاريخ اللقاءات الدولية للجغرافيين أطول من ذلك بكثير. فأولى سلسلة المؤتمرات عقدت في عام 1871م في مدينة انتويرب البلجيكية. منذ البدايات المبكرة كان الاتحاد يتألف من ثلاثة عناصر رئيسة: الجمعية العامة من المندوبين الذين تعينهم البلدان الأعضاء التي تجتمع في وقت المؤتمر، وهو أعلى سلطة في الاتحاد؛ ولجنة تنفيذية تتكون من رئيس وثمانية نواب للرئيس والأمين العام وأمين الصندوق؛ واللجان ومجموعات الدراسة التي تواصل عملها بين اجتماعات الجمعية العامة. لغات العمل في الاتحاد هي الإنجليزية والفرنسية.